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Descubrimiento 'sin precedentes' de firma única de luz infrarroja en la luna Tritón de Neptuno

Luna Tritón de Neptuno

La atmósfera de Tritón es 70.000 veces menos densa que la de la Tierra

Tritón orbita Neptuno, el octavo planeta desde el Sol, a unos 2.700 millones de millas de la Tierra, en la fría franja exterior de la zona planetaria principal del Sistema Solar.

Las temperaturas de la superficie rondan el cero absoluto, tan bajas que los compuestos comunes que conocemos como gases en la Tierra se congelan en hielo. La atmósfera de Tritón, que es 70.000 veces menos densa que la de la Tierra, está compuesta de nitrógeno, metano y monóxido de carbono.

Estas condiciones extremas han llevado a un extraordinario descubrimiento en Tritón. Un equipo internacional de científicos utilizó el Telescopio Gemini Sur de 8 metros en Chile para identificar un tipo muy específico de luz infrarroja producida cuando las moléculas de monóxido de carbono y nitrógeno se unen y vibran al unísono.

Luna Tritón de Neptuno Luna Tritón de Neptuno

Individualmente, el hielos de monóxido de carbono y nitrógeno absorbe cada uno sus propias longitudes de onda distintas de luz infrarroja, pero la vibración en tándem de una mezcla de hielo absorbe a una longitud de onda adicional e identificada en este estudio.

El descubrimiento, publicado recientemente en el Astronomical Journal , ofrece información sobre cómo esta mezcla volátil puede transportar material a través de la superficie de la luna a través de géiseres, desencadenar cambios atmosféricos estacionales y proporcionar un contexto para las condiciones en otros mundos lejanos y helados.

"Si bien la huella dactilar espectral helada que descubrimos fue completamente razonable, especialmente porque esta combinación de hielos se puede crear en el laboratorio, señalar esta longitud de onda específica de luz infrarroja en otro mundo no tiene precedentes", dijo el profesor de la NAU Stephen Tegler, quien dirigió el estudio, colaborando con Will Grundy y Jennifer Hanley del Observatorio Lowell. Otros coautores de NAU son Terry Stufflebeam, Shyanne Dustrud, Gerrick Lindberg, Anna Engle, Thomas Dillingham, Daniel Matthew y David Trilling.

En la atmósfera de la Tierra las moléculas de monóxido de carbono y nitrógeno existen como gases, no como hielo. De hecho, el nitrógeno molecular es el gas dominante en el aire que respiramos, y el monóxido de carbono es un raro contaminante que puede ser letal.

Sin embargo, en el distante Tritón, el monóxido de carbono y el nitrógeno se congelan como hielo. Pueden formar sus propios hielos independientes o pueden condensarse juntos en la mezcla helada detectada en los datos del Gemini. Esta mezcla helada podría estar involucrada en los icónicos géiseres de Triton vistos por primera vez en las imágenes de la nave espacial Voyager 2 como rayas oscuras y arrastradas por el viento en la superficie de la lejana luna helada.

Mirando hacia el futuro, los investigadores esperan que estos hallazgos arrojen luz sobre la composición de los hielos en otros mundos distantes más allá de Neptuno. Los astrónomos sospechan que la mezcla de monóxido de carbono y hielo de nitrógeno existe no solo en Tritón, sino también en Plutón, donde la nave espacial New Horizons descubrió que coexisten los dos hielos. Este hallazgo del Géminis es la primera evidencia espectroscópica directa de estos hielos que se mezclan y absorben este tipo de luz en cualquier mundo.

Artículo científico: A New Two-molecule Combination Band as a Diagnostic of Carbon Monoxide Diluted in Nitrogen Ice on Triton

Modificado por última vez enMartes, 30 Julio 2019 18:58