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El reino de la lluvia

El satélite Tropical Rainfall Measuring Mission de la NASA cumple 15 años

Cuando llueve sobre mojado, dice el refrán, y durante los últimos 15 años, los datos sobre las precipitaciones tropicales han sido mostrados por el NASA's Tropical Rainfall Measuring Mission (TRMM) que fue lanzado el 27 de noviembre de 1997, y durante la última década y media ha entregado a la ciencia meteorológica aplicaciones de gran envergadura en todo el mundo.

Logo de la misión TRMM de la NASA

La lluvia es uno de los procesos naturales más importantes de la Tierra y en ninguna parte llueve más que en los trópicos. Orbitando en un ángulo en la línea ecuatorial que abarca 35 grados de latitud norte y 35 grados al sur del ecuador, el satélite TRMM lleva cinco instrumentos que en conjunto miden la intensidad de las precipitaciones, características del vapor de agua, las nubes y relámpagos asociados a los eventos de lluvia. Uno de los instrumentos, el radar de precipitación, construido por el socio de misión de la NASA, la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA), es el primer radar de precipitación que voló al espacio. Envía imágenes de tormentas de las que por primera vez se han revelado primeros planos, vistas tridimensionales de cómo se desarrollan las bandas de lluvia de los ciclones tropicales, indicando lo potencialmente fuertes que podrían llegar a ser las tormentas. El radar de precipitación del TRMM penetra en las nubes para ver el tamaño de las gotas de precipitación de lluvia y de hielo, como el granizo. La capacidad del radar para hacer mediciones precisas tanto de la altitud y la intensidad de las precipitaciones da pistas a los científicos sobre la energía que alimenta las tormentas, huracanes y otros tipos de tiempo severo. Las tormentas más profundas y más intensas tienen el potencial de generar lluvias de superficie que brevemente pueden exceder una velocidad de 4 pulgadas (100 milímetros) por hora, y de vez en cuando generar granizo, rayos y tornados. Otro instrumento clave en el TRMM es el Microwave Imager, o TMI, que ofrece imágenes de la lluvia como de rayos-X a través de una franja de más de tres veces tan amplia como el del radar. Los datos del TMI entran en los pronósticos de ciclones tropicales realizados por el Centro Nacional de Huracanes, incluyendo el reciente huracán Sandy (saber más: Huracán Sandy desde la Estación Espacial Internacional 29/10/2012), y los mapas utilizados por los administradores de emergencias que muestran zonas de riesgo de inundaciones después de fuertes lluvias. [caption id="attachment_3349" align="aligncenter" width="640"]misión TRMM, huracán Sandy animación 3D Pincha en la imagen para animación 3D nueva ventana[/caption] Originalmente una misión de tres años, la vida de la misión extendida del TRMM ha proporcionado una gran ayuda para la comprensión científica de la precipitación y su papel en los patrones climáticos generales y el clima. TRMM ha dado a los científicos una década y media de datos que les ha permitido una mejor comprensión de cómo varía la lluvia diaria, estacional y anualmente, como El Niño afecta los patrones globales de la lluvia, como varían a lo largo de la temporada los eventos regionales como la lluvia del monzón indio, e incluso cómo han afectado los humanos a las precipitaciones locales a través de los efectos de las islas de calor urbanas, la deforestación y la contaminación. "El TRMM se ha convertido en satélite más importante del mundo para el estudio de las tormentas de precipitación y los procesos climáticos asociados en los trópicos", dice el científico del proyecto TRMM Scott Braun en la NASA Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Md. "TRMM ha cumplido y superado su meta original de avanzar en nuestra comprensión de la distribución de las precipitaciones tropicales y su relación con los ciclos mundiales del agua y la energía". Y añade que TRMM ha evolucionado de una misión experimental para centrarse en los patrones de lluvia tropical como satélite principal en un sistema de satélites de investigación y operativos utilizados para el análisis de características de la precipitación en escalas de tiempo de horas a años. Aunque el TRMM sigue recogiendo valiosos datos científicos, el combustible se agotará eventualmente para las operaciones. Su sucesor, el Global Precipitation Measurement (GPM), se está preparando para su lanzamiento en febrero de 2014. La órbita del GPM extenderá la cobertura más allá de los trópicos hasta los círculos del Ártico y de la Antártida, y dos de los instrumentos, una versión avanzada del Microwave Imager TRMM y un radar de precipitación de doble frecuencia, serán más sensibles a la detección de lluvia y la nieve que los instrumentos actualmente en el TRMM.
Modificado por última vez enSábado, 07 Noviembre 2015 21:39