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La explosión más grande vista de un meteorito en la Luna

Brillante explosión de un meteorito en la Luna

Explotó en un instante casi 10 veces más brillante que cualquier cosa que se haya visto antes

Durante los últimos 8 años, astrónomos de la NASA han estado monitoreando la Luna en busca de signos de explosiones causadas por meteoroides que golpean la superficie lunar. Las "Lluvias de meteoros lunares" han resultado ser más común de lo que se esperaba, con cientos de efectos detectables que ocurren cada año.

Ellos acaban de ver la explosión más grande en la historia del programa.

Visión artística de la explosión de un meteorito en la Luna Visión artística de la explosión de un meteorito en la Luna

"El 17 de marzo de 2013, un objeto del tamaño de una pequeña roca golpeó la superficie lunar en el Mare Imbrium", dice Bill Cooke, de la Oficina de Medio Ambiente sobre Meteoritos de la NASA. "Explotó en un instante casi 10 veces más brillante que cualquier cosa que hayamos visto antes".

Cualquiera que vea la Luna en el momento del impacto podría haber visto la explosión - no se requiere telescopio. Por un segundo, el lugar del impacto estaba brillando como una estrella de cuarta magnitud.

Ron Suggs, un analista del Centro de Vuelo Espacial Marshall, fue el primero en notar el impacto en un vídeo digital grabado por uno de los telescopios de 14 pulgadas del programa de supervisión. "Saltó hacia mí, era tan brillante", recuerda.

explosión meteorito en la Luna luces

El meteorito de 40 kg que medía de 0,3 a 0,4 metros de ancho que golpeó la Luna viajaba a una velocidad de 56,000 mph. La explosión resultante golpeó tanto como 5 toneladas de TNT.

Cooke cree que el impacto lunar podría haber sido parte de un evento mucho más grande.

"En la noche del 17 de marzo, las cámaras de todo el cielo de la NASA y la Universidad de Western Ontario, recogieron un número inusual de meteoros de penetración profunda aquí en la Tierra", dice. "Estas bolas de fuego viajaban a lo largo de órbitas casi idénticas entre la Tierra y el cinturón de asteroides".

Esto significa que la Tierra y la Luna recibieron meteoroides en la misma época.

"Mi hipótesis de trabajo es que los dos hechos están relacionados, y que esto constituye un grupo de corta duración del material encontrado por el sistema Tierra-Luna", dice Cooke.

Uno de los objetivos del programa de monitoreo lunar es identificar nuevas fuentes de desechos espaciales que representan una amenaza potencial para el sistema Tierra-Luna. El caso del 17 de marzo parece ser un buen candidato.

Impactos de meteoritos en la Luna

Controladores de Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA han sido notificados del suceso. El cráter podría ser tan amplia como 20 metros, lo que lo convierten en un blanco fácil para LRO la próxima vez que la nave espacial pase sobre el lugar del impacto. Comparando el tamaño del cráter, la luminosidad del flash podría dar a los investigadores una valiosa medida de la "verdad terreno" para validar los modelos de impacto lunar.

A diferencia de la Tierra, que tiene una atmósfera que la proteje, la Luna no tiene aire y está expuesta a "meteoros lunares" que se estrellan contra el suelo con frecuencia. Dado que el programa de monitoreo se inició en 2005, el equipo de impacto lunar de la NASA ha detectado más de 300 choques, la mayoría del órden de magnitud más débil que el evento del 17 de marzo. Estadísticamente hablando, más de la mitad de todos los meteoros lunares vienen de corrientes de meteoroides conocidas, como las Perseidas y las Leónidas. El resto son meteoros esporádicos - trozos aleatorios de cometas y los restos de asteroides de padres desconocidos.

La política de Exploración Espacial de los EE.UU. pide tiempo para una permanencia permanente prolongada de astronautas la superficie lunar. La identificación de las fuentes de meteoritos lunares y la medida de sus tasas de impacto da a los futuros exploradores lunares una idea de qué deben esperar. ¿Es seguro hacer un paseo lunar, o no? El impacto de marzo podría ser un buen momento para permanecer en el interior.

"Vamos a mantener un ojo en busca de signos de una repetición el próximo año cuando el sistema Tierra-Luna pase a través de la misma región del espacio", dice Cooke. "Mientras tanto continúa nuestro análisis del evento del 17 de marzo".

Nota al pie: (1)   La Luna no tiene atmósfera de oxígeno, así que ¿cómo es posible que algo explote? Los meteoros lunares no requieren oxígeno o combustión para hacerse visibles. Golpean el suelo con tanta energía cinética que, incluso una piedra puede hacer un cráter de varios metros de ancho. El flash de la luz no proviene de la combustión, sino de la luz térmica de roca fundida y los gases calientes en el lugar del impacto.

Modificado por última vez enLunes, 10 Julio 2017 01:29