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Los murciélagos portan el mayor número de virus que podrían saltar a los humanos

Investigadores identifican mamíferos que tienen más probabilidades de contener virus peligrosos para los seres humanos

Un equipo de investigadores de la Alianza EcoHealth ha reducido la lista de especies animales que pueden albergar virus que puedan saltar a los humanos.

En su artículo, publicado en la revista Nature, el grupo describe el proceso que utilizaron para recolectar datos virales sobre mamíferos alrededor del mundo, los clasificaron en grupos y enumeraron donde viven. James Lloyd-Smith, de la Universidad de California, da una opinión en la sección de Noticias y Vistas sobre el trabajo realizado por el equipo en el mismo número de la revista.

Los científicos saben que muchas de las amenazas virales que los humanos enfrentarán en el futuro probablemente provendrán de virus que ya existen, pero que residen en otras especies, en particular otros mamíferos. Los animales anfitriones han acumulado cierto grado de inmunidad a ellos, pero nosotros no lo hemos hecho. Por lo tanto, si saltan a nosotros, el resultado puede ser devastador. En este nuevo trabajo, los investigadores buscaron catalogar todos los virus conocidos que infectan a los mamíferos alrededor del mundo e identificar cuáles son los más propensos a saltar a los humanos.

Para realizar este catálogo, los investigadores crearon una base de datos que contenía información sobre 754 especies de mamíferos, que representaban el 14 por ciento de todos los mamíferos conocidos. También añadieron aproximadamente 600 virus conocidos que infectan a los mamíferos (de los cuales se sabe que un tercero salta a los humanos) y qué animales infectan. A continuación, crearon modelos matemáticos para usar la información en la base de datos y proporcionar información útil sobre la probabilidad de que un virus salte a los humanos.

Los investigadores informan de que sus modelos sugieren que la probabilidad de que un virus salte de una especie de mamífero a los seres humanos depende en gran medida de las especies y la geografía. Se encontró que los murciélagos portaban el mayor número de virus que podrían saltar a los seres humanos y que las áreas donde más probablemente ocurriría eran América del Sur y Central. Los primates representaron el segundo mayor factor de riesgo, particularmente en Centroamérica, África y Sudoeste de Asia. Los roedores se colocan en tercer lugar con el riesgo más pronunciado en América del Norte y del Sur y África Central.

La información obtenida del sistema creado por los investigadores podría resultar más importante con el tiempo a medida que se agreguen más datos y se eleve el riesgo de un virus saltando. La esperanza es que se pueda utilizar para predecir el siguiente salto, lo que permitiría a los funcionarios de salud prepararse a tiempo, o tal vez incluso evitar que suceda.

Referencia científica: Host and viral traits predict zoonotic spillover from mammals

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