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Encontrar una nueva especie de hormiga casi nunca sucede así

Alex Wild ha descubierto nuevas 'hormigas rodeo' en, por supuesto, Texas.

Las pequeñas y brillantes hormigas rojizas de Solenopsis se agarran con fuerza y cabalgan a lomos de grandes hormigas reinas de una especie diferente. Sin embargo, no es solo una diversión aleatoria.

Los pequeños jinetes se agarran con piezas bucales que han desarrollado un ajuste ceñido alrededor de la cintura de la reina mucho más grande de una especie en particular, dice Wild, un naturalista que cura las colecciones de insectos para la Universidad de Texas en Austin. Las hormigas más pequeñas son reinas, pero en Texas aún no ha encontrado a sus hobreras. Por lo tanto, los rodeos reina-reina podrían permitir que una reina parásita más pequeña se saltee los costos de crear su propio séquito y solo viva de los alimentos estafados de la colonia de la reina más grande.

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Alternar una proteína poco después de la eclosión puede reprogramar la trayectoria profesional de una hormiga

Cuando se trata de carreras profesionales, las hormigas obreras se dividen en castas: algunas abordan la defensa, otras buscan la comida. Pero estos roles no están predestinados. La trayectoria profesional de una hormiga está influenciada temprano en la vida por factores en su entorno.

Ahora, un estudio revela una forma en que se desarrollan esos factores ambientales. Una proteína llamada CoREST actúa como un interruptor molecular en las hormigas carpinteras de Florida (Camponotus floridanus), informan los investigadores el 12 de noviembre en Molecular Cell. Al alternarlo, las grandes trabajadoras destinadas a ser soldados pueden ser reprogramados para hacer el trabajo de sus hermanas más pequeñas y recolectoras.

Las musculosas guerreras, llamadas mayores, y las obreras de alimentación y cuidado infantil, llamadas menores, comparten conjuntos de ADN casi idénticos. Por lo tanto, los investigadores han buscado influencias epigenéticas, etiquetas químicas en el ADN y proteínas asociadas que puedan manipular cómo se leen los genes, para explicar los diferentes comportamientos.

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Fue utilizado por el ejército soviético para almacenar armas nucleares

En un búnker nuclear abandonado en el oeste de Polonia, cientos de miles de hormigas obreras que cayeron dentro y quedaron aisladas de la colonia principal sobrevivieron durante años comiéndose los cuerpos de sus muertos.

Cuando los investigadores visitaron el búnker en 2016, describieron una comunidad de casi un millón de hormigas obreras de la especie Formica polyctena, o hormigas de la madera. La colonia principal rebosaba del suelo en un montículo sobre la tubería de ventilación del búnker. Con los años, un flujo constante de desafortunadas hormigas cayó a través de la tubería y hasta el búnker. Como la tubería se abría en la cámara desde el techo, una vez que las hormigas cayeron en el suelo, no pudieron volver a salir.

Las hormigas de mandíbulas trampa tienen el movimiento de órganos depredadores más veloz del reino animal

Ya casi no significan nada las poderosas mandíbulas que aparecen tan prominentemente en los artículos y documentales de ciencia que las describen como "crujir de huesos" o "rápidas como un rayo".

Ya estamos familiarizados con la impresionante variedad de armamentos del reino animal, y las mandíbulas son algunas de las herramientas más utilizadas para atrapar presas y defenderse.

Entre el variado elenco de personajes con amenazantes piezas bucales, las hormigas de mandíbulas trampa (Odontomachus sp.), aunque pequeñas, son impresionantes por derecho propio.

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Es 108 veces la longitud de su propio cuerpo por segundo

Con su especial estilo de carrera, las hormigas no se hunden en la arena

Según Noël Coward, los perros locos y los ingleses son las únicas criaturas que salen al sol del mediodía, pero Harald Wolf de la Universidad de Ulm, Alemania, agregaría otro animal: las hormigas plateadas del Sahara (Cataglyphis bombycina).

Aventurándose desde sus nidos en la cima del día para recoger los cadáveres de criaturas menos afortunadas, cuando la arena puede alcanzar los 60°C, estas resistentes hormigas siempre habían fascinado a Wolf. "Incluso entre las hormigas del desierto, las hormigas plateadas son especiales", dice, y explica que los insectos tenían fama de alcanzar velocidades cercanas a 1 m/s.

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Las hormigas pueden inyectar con su aguijón 13 gotas de veneno por segundo

Los dolorosos encuentros con las hormigas no provienen de su picadura; son sus aguijones que transmiten veneno. Ahora, en un vídeo publicado en línea esta semana, un investigador ha grabado el primer vistazo de cerca de cómo funcionan estos aguijones.

Los aguijones de las hormigas son más delgados que el ancho de un cabello humano. Después de morder a su objetivo para asegurarse, los insectos balancean su abdomen hacia adelante para colocar sus aguijones en el lugar.

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Expulsa esporas tóxicas que florecen de la cabeza de la hormiga muerta

Caminan entre nosotros: insectos secuestrados por hongos parásitos que controlan cada uno de sus movimientos.

El hongo Ophiocordyceps unilateralis tiene un solo objetivo: la auto-propagación y la dispersión. Los investigadores piensan que el hongo, que se encuentra en los bosques tropicales, infecta a una hormiga forrajera a través de las esporas que se adhieren y penetran en el exoesqueleto y lentamente asume su comportamiento.

A medida que avanza la infección, la hormiga encantada se ve obligada a abandonar su nido por un microclima más húmedo que favorece el crecimiento del hongo. La hormiga se ve obligada a descender a una posición ventajosa a unas 10 pulgadas del suelo, hundir sus mandíbulas en una vena de la hoja en el lado norte de la planta y esperar la muerte.

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El Ophiocordyceps unilateralis controla a la anfitriona como un titiritero

La naturaleza puede volverse raramente extraña y atemorizante. Uno de los comportamientos animales más espantosos que conocemos es el del "hongo de la hormiga zombie" que toma el control de las hormigas vivas para extender sus esporas a otras hormigas. Los científicos han estudiado esta inquietante estrategia durante más de cien años, y todavía están aprendiendo más sobre ello. Un nuevo estudio descubrió que el hongo es en realidad aún más astuto de lo que se pensaba.

Investigadores de Penn State informan que el parásito controla a sus huéspedes sin infectar el cerebro. En cambio, como un magistral titiritero, el hongo toma el control de las extremidades de la hormiga, lo que obliga al anfitrión a actuar en contra de su propia voluntad. Es un nivel de maldad completamente nuevo.

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