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Martes, 08 Septiembre 2020 20:36

¿Por qué Neptuno es azul?

Las nubes de metano absorben longitudes de onda rojas, pero reflejan principalmente luz azulada

De todos los planetas del sistema solar, Neptuno es el que parece más pacífico. Cuando se ve a través de un telescopio, el octavo y más distante planeta del Sol aparece azul celeste o como un mundo oceánico uniforme y pacífico que habría enorgullecido al dios romano del mar.

En realidad, Neptuno es todo menos pacífico y su atmósfera está compuesta principalmente de tres gases: hidrógeno (80%), helio (19%) y metano (1%).

En realidad, son las nubes de gas metano las responsables de la apariencia de mármol azul del distante planeta. A pesar de que constituye una proporción relativamente pequeña de la atmósfera de Neptuno, el metano absorbe longitudes de onda de luz roja y refleja la luz azul hacia afuera.

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Las dos lunas en cuestión son Naiad y Thalassa realizan una "danza de evasión"

La vida no siempre es fácil para los astrofísicos: justo cuando han descubierto otro aspecto de los patrones de movimiento en nuestro Sistema Solar, aparecen dos de las lunas de Neptuno para arruinarlo todo.

Las dos lunas en cuestión son Naiad o Náyade y Thalassa (también conocida como Neptuno IV), ambas de alrededor de 100 kilómetros o 62 millas de ancho, que corren alrededor de su planeta en lo que los investigadores de la NASA llaman una "danza de evasión".

Su extraña órbita fue detectada por primera vez por investigadores de la NASA en noviembre de 2019.

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Con suficiente presión y temperatura, el metano puede descomponerse en diamantes

En lo profundo de los corazones de Neptuno y Urano, podría estar lloviendo diamantes. Ahora, los científicos han producido nuevas pruebas experimentales que muestran cómo podría ser posible.

La hipótesis es que el intenso calor y la presión a miles de kilómetros debajo de la superficie de estos gigantes de hielo deberían separar los compuestos de hidrocarburos, con el carbono comprimiéndose en diamantes y hundiéndose aún más profundamente hacia los núcleos planetarios.

El nuevo experimento utilizó el láser de rayos X de fuente de luz coherente Linac (LCLS) del Laboratorio Nacional Acelerador de SLAC para las mediciones más precisas de cómo debería ocurrir este proceso de "lluvia de diamantes'', y descubrió que el carbono pasa directamente a un diamante cristalino.

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La atmósfera de Tritón es 70.000 veces menos densa que la de la Tierra

Tritón orbita Neptuno, el octavo planeta desde el Sol, a unos 2.700 millones de millas de la Tierra, en la fría franja exterior de la zona planetaria principal del Sistema Solar.

Las temperaturas de la superficie rondan el cero absoluto, tan bajas que los compuestos comunes que conocemos como gases en la Tierra se congelan en hielo. La atmósfera de Tritón, que es 70.000 veces menos densa que la de la Tierra, está compuesta de nitrógeno, metano y monóxido de carbono.

Estas condiciones extremas han llevado a un extraordinario descubrimiento en Tritón. Un equipo internacional de científicos utilizó el Telescopio Gemini Sur de 8 metros en Chile para identificar un tipo muy específico de luz infrarroja producida cuando las moléculas de monóxido de carbono y nitrógeno se unen y vibran al unísono.

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Podría no ser el Planeta Nueve

En algún lugar en los confines del Sistema Solar, más allá de la órbita de Neptuno, algo malo está sucediendo. Algunos objetos están orbitando de manera diferente a todo lo demás, y no sabemos por qué.

Una hipótesis popular es que un objeto invisible llamado Planeta Nueve podría estar afectando a estas órbitas. Los astrónomos están buscando ávidamente este planeta. Pero a principios de este año, los físicos dieron una explicación alternativa que creen que es más plausible.

En lugar de un gran objeto, las anomalías orbitales podrían ser causados por la fuerza gravitacional combinada de un número de objetos más pequeños del Cinturón de Kuiper o trans-Neptunianos (TNO), según los astrofísicos Antranik Sefilian de la Universidad de Cambridge en el Reino Unido y Jihad Touma de la Universidad Americana de Beirut en el Líbano.

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Un trozo de hielo está en órbita alrededor del Sol en la dirección equivocada

Más allá de la órbita de Neptuno, el planeta reconocido más alejado de nuestro Sol, se encuentra una misteriosa población conocida como objetos transneptunianos (TNO). Durante años los astrónomos han estado descubriendo en esta región cuerpos y planetas de menor importancia, que están influenciados por la gravedad de Neptuno, y orbitan el Sol a una distancia media de 30 unidades astronómicas.

En los últimos años se han descubierto varios nuevos TNO que nos han hecho repensar lo que constituye un planeta, por no hablar de la historia del sistema solar. El más reciente de estos misteriosos objetos se llama "Niku", un pequeño trozo de hielo que debe su nombre a la palabra china "rebelde". Y si bien existen muchos de estos objetos más allá de la órbita de Neptuno, las propiedades orbitales de este cuerpo hacen que realmente esté la altura de el nombre!

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En el verano de 2015 otra misión de la NASA, New Horizons, hará un estudio histórico de Plutón

La nave espacial de la NASA Voyager 2 dio a la humanidad su primer vistazo de Neptuno y su luna Tritón, en el verano de 1989. Esta imagen de Neptuno se produce a partir de las últimas imágenes de planetas enteros tomadas a través de los filtros verdes y naranjas en la cámara de ángulo estrecho de la nave Voyager 2.

Las imágenes fueron tomadas el 20 de agosto de 1989, a una distancia de 4,4 millones de kilómetros del planeta, 4 días y 20 horas antes del máximo acercamiento el 25 de agosto.

La imagen muestra la Gran Mancha Oscura y su mancha compañera brillante; en la extremidad oeste son visibles una característica brillante en movimiento rápido llamada "Scooter" y un pequeño punto oscuro. Estas nubes persistieron durante el tiempo en que las cámaras de la Voyager podrían resolverlas. Al norte de estas, se puede ver una banda luminosa de nubes similar a la racha del polo sur.

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La nave espacial Voyager 2 sobrevoló Tritón en 1989

La nave espacial Voyager 2 de la NASA dio a la humanidad su primer vistazo de Neptuno y su luna Tritón en el verano de 1989 como una vieja película. El material de la Voyager de archivo histórico de Tritón ha sido "restaurado" y utilizado para construir el mejor mapa global en color de la historia de esa extraña luna. El mapa, producido por Paul Schenk, un científico del Instituto Lunar y Planetario en Houston, también se ha utilizado para hacer una película (arriba) que recrea aquel histórico encuentro de la Voyager, que tuvo lugar hace 25 años, el 25 de agosto de 1989.

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