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El hongo que convierte a las hormigas en estúpidos zombis

El Ophiocordyceps unilateralis controla a la anfitriona como un titiritero

La naturaleza puede volverse raramente extraña y atemorizante. Uno de los comportamientos animales más espantosos que conocemos es el del "hongo de la hormiga zombie" que toma el control de las hormigas vivas para extender sus esporas a otras hormigas. Los científicos han estudiado esta inquietante estrategia durante más de cien años, y todavía están aprendiendo más sobre ello. Un nuevo estudio descubrió que el hongo es en realidad aún más astuto de lo que se pensaba.

Investigadores de Penn State informan que el parásito controla a sus huéspedes sin infectar el cerebro. En cambio, como un magistral titiritero, el hongo toma el control de las extremidades de la hormiga, lo que obliga al anfitrión a actuar en contra de su propia voluntad. Es un nivel de maldad completamente nuevo.

Microbios 'hablan' entre sí para encontrar pareja

Organismos simples genéticamente similares se comunican a través de largas distancias

Resulta que las células de hongos asexuales incluso pueden ser de tipo social: A medida que crecen y se fusionan entre sí para formar colonias, llaman a algunos vecinos mientras desdeñan a otros.

Ahora, los investigadores que trabajan con uno de estos microbios - un hongo filamentoso naranja conocido comúnmente como el moho rojo del pan (Neurospora crassa) - han descubierto la base genética detrás de cómo se comunican sus esporas, o unidades de reproducción asexual.

Hongo mortal hace a las ranas zombies sexuales

El Batrachochytrium dendrobatidis conduce a una enfermedad altamente infecciosa conocida como quitridiomicosis

En las últimas décadas las poblaciones de anfibios en todo el mundo han sido diezmadas por una enfermedad mortal. Causada por un hongo, ha sido responsable de la disminución catastrófica de millones ranas, llevando a algunas especies a la extinción, y amenaza a alrededor de un tercio de todas las especies que todavía quedan. Pero la infección no siempre conduce a la extinción, ya que se han enontrado algunas especies que llevan el hongo pero aún sobreviven - por un período de tiempo por lo menos.

Los científicos que observaron a una especie que llevaba la enfermedad y aún logró sobrevivir encontraron algo que no esperaban: la infección en realidad aumenta el atractivo del macho hacia las hembras. Esas ranas macho que dieron positivo en el hongo, conocido oficialmente como Batrachochytrium dendrobatidis (Bd), ponen más esfuerzo en sus llamadas para atraer a las parejas. Esto podría tener profundas implicaciones sobre cómo se extiende la enfermedad dentro de las poblaciones de anfibios, y cómo se ha logrado dispersar a lo largo y ancho.

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